La milpa

La milpa es una técnica de cultivo ideada e implementada por los Mayas. A pesar que han pasado muchos siglos de su invención esta continúa siendo utilizada ampliamente en la actualidad. Los métodos casi no variaron a los de antaño por lo que ver a personas realizar ese trabajo es como recrear viejas escenas del pasado.
Sí es cierto que el trabajo de la milpa de hoy es un poco más complicado que en épocas anteriores porque la calidad del terreno cada vez es menor y en consecuencia, es difícil obtener excelentes cosechas.

Procedimiento de la milpa

Elección del terreno

El punto de partida es la elección del terreno a cultivar. Antes esta tarea era más sencilla porque había una gran extensión de campos sin utilizar que tenían tierras realmente fértiles. Hoy en día, este primer paso es uno de los más complicados de todo el proceso. El terreno ideal es aquel que posee suelo negro (éek' lu'um) que se encuentre poblado de árboles de porte importante. Entre estos se prefiere a aquellos que poseían una gran cantidad de plantas leguminosas como por ejemplo, el waxim.

maya milpa
Milpa maya tradicional


El desmonte

El segundo paso de la milpa es conocido como desmonte.  Primero se realiza una pequeña brecha en el suelo  (jolche' o p'ej-che') desde donde se iniciará la medición. Cada veinte metros se colocará una mojonera provisional (xu'uk') que tiene la función de señalar los k’aan mecates (tomados como medida lineal) que se desea sembrar. Los mecates tienen veinte metros de lado por lo que suman cuatrocientos metros cuadrados. De el joolche se inicia la medición utilizando una vara de medición conocida como p’iisi-che que es un sexto del mecate lineal. Para ayudar en el proceso hoy en día se utilizan sogas de veinte metros de largo.
Ya con las mediciones realizadas comienza el corte de arbustos, matorrales y ramas de poca altura. Posteriormente se talan los árboles dejando los troncos de un metro de alto. La época de desmonte se da entre los meses de agosto y septiembre para aprovechar la humedad que permite que la madera se encuentre más blanda que en épocas secas. Dado que la quema se produce durante los meses de abril o mayo suelen aparecer retoños (k’u’uk’-che) de la vegetación cortada meses antes. Por ello, quince días antes de la quema se cortan las nuevas plantas (ba’k’u’uk che’). En las partes bajas, donde hay mayor humedad, el desmonte se realiza en enero por lo que no es necesario la ba’k’u’uk che’ – poda de retoños -.

siembra maya milpa


El cerco

Luego del desmonte se conforma un cerco utilizando la vegetación que se encuentra rodeando el terreno. Los tallos se cortan a la mitad para poder doblarlos hacia el exterior de la futura plantación. Estas ramas se sostienen  con grandes horquetas (xa'ay che' ). Este cerco debe estar armado antes de concluir el desmonte para evitar que el ganado acceda a la zona en donde se encuentran los restos de las plantas taladas (jay ch'ak).

La quema (tóok)

Cuando se realiza el desmonte se evita que haya vegetación próxima al terreno que será quemado para evitar que el incendio se extienda. La tarea de encender el fuego la tiene un individuo que tradicionalmente posee funciones sacerdotales (jmeen).
En el centro de la milpa se deja un espacio despejado de restos de vegetales para evitar que el fuego llegue hasta allí. Ese es el sitio en donde el jmeen realizará un ritual ancestral. El jmeen lleva una jícara (fruto de una planta bignonoiácea) con una bebida tradicional de maíz (saka) y la ofrece a los señores del viento (yuumil iik'o'ob) . La jícara utilizada se la deja en el suelo en donde debe permanecer durante la quema.
Una vez finalizada la quema se reparte entre los dueños de la milpa el líquido que permaneció en la jílcara. Luego llega el turno del pozole. Otra variante de esta ceremonia consiste en dar a la tierra el líquido de las ofrendas (saka). Esta bebida se prepara y guarda en un leek (fruto de una cucurbitácea) y se lo cuelga sobre un kaan-che. Al día siguiente los dueños de la milpa distribuyen ese líquido en 13 jícaras y luego abren pequeños agujeros en el terreno para echar esta bebida. Luego ellos beben el líquido que quedó en la jícara utilizada el día anterior por el jmeen.
Posteriormente se recoge la madera gruesa que no ardió y se la utiliza como leña o bien para reforzar los cercos.

La siembra (pak'al)

La siembra se realiza en seco (tikin muuk). Cuando el dueño de la milpa ve durante el mes de mayo que las lluvias se aproximan plantas las semillas. En ocasiones, la época seca se extienda y el sol, los pájaros y otros animales hacen que las semillas se pierdan por lo que el campesino repite el proceso de siembra conocido como julbe'en.
Para iniciar la siembra se espera la primera Luna Llena luego de producirse la primera lluvia que por lo general tiene lugar a fines de mayo. Las herramientas que utiliza son las tradicionales xuul, palo en ocasiones revestido con una punta de hierro, y un sabukan o un paawo que es una especie de canasta en donde guarda las semillas de maíz junto con la de calabaza y frijol (mezcla conocida como xa'ak' winal .

Hay dos métodos de siembra:
  • Uno conocido como k'óoben pak'al, en la que el sembrador recorre el terreno en línea recta dando pasos normales y enterrando el xuul unos siete centímetros para formar un hoyo y allí plantar cuatro o cinco semillas de maíz acompañadas de tres o cuatro de frijol.
  • Otro métodos es el conocido como síit' kéej , que significa salto de venado, y  se diferencia del anterior en que los hoyos se separan a una distancia mayor ya que los sembradores dan pasos largos y forzados para realizar cada hoyo.

milpa actual
Milpa en la Actualidad
La primera siembra en un terreno recién desmontado se llama ch'akbe'en o milpa rosa, la segunda se la conoce como milpa caña o simplemente cañada. Cuando los terrenos estaban recubiertos de monte se realiza una tercera siembra consecutiva conocida como xlab sakab.

La cosecha (jooch)

La cosecha principal es la del maíz tardío conocido como xnuuk nal. Antes de ello, se realiza una simple construcción de ramas y zacata que servirá como dormitorio y lugar provisional para almacenar la cosecha.
Cuando la mazorca alcanza el máximo desarrollo se dobla las cañas evitando quebrarlas. Así el maíz seca más rápido y se lo protege de los pájaros. Esto se lo realiza cuando la Luna se encuentra en cuarto menguante.
Antes de la cosecha, que tiene lugar entre los meses de enero y marzo, se realiza la ceremonia de agradecimiento. Se cocinan algunos elotes bajo tierra. Luego se seleccionan los tres más grandes y se los ubica en el centro de la milpa junto a una vela encendida y una jícara de atole nuevo.
Es durante la cosecha cuando se realiza la selección de semillas para la próxima cosecha.

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